Lecciones sobre el ébola: cómo llegar a los niños más pobres cuando se vuelven a abrir las escuelas – Sierra Leona


Cuando me uní a la oficina de UNICEF en Sierra Leona como jefe de educación en 2014, el país estaba en la cima de su epidemia de ébola. Entré directamente en una crisis que había dejado a más de 1.8 millones de niños y adolescentes fuera de la escuela. Los efectos del ébola son terroríficos. Pero como muchas crisis de salud pública, su impacto en la vida humana va mucho más allá de la mera salud. En África occidental, el impacto de la epidemia en el aprendizaje también ha sido devastador. El cierre de escuelas y universidades ha causado graves retrocesos en los sistemas educativos, lo que ha resultado en una pérdida de aprendizaje y mayores tasas de deserción. Los cierres también han aumentado la violencia contra los niños, los embarazos de adolescentes y el matrimonio precoz.

En Sierra Leona, las escuelas han estado cerradas durante nueve largos meses para detener la propagación de la epidemia. Esto significaba que miles de niños en todo el país estaban ociosos y en la calle. Para algunos, también significó exposición a todos los niveles de operación sin el espacio seguro que ofrecen las escuelas. Los embarazos adolescentes aumentaron durante la crisis del Ébola, con un alto porcentaje de embarazos adolescentes que experimentaron su primer embarazo durante la epidemia.

Aunque todavía no podemos evaluar, de ninguna manera, el impacto del cierre de escuelas de COVID-19 en los niños y los sistemas educativos, la experiencia del Ébola nos ha enseñado que son los niños los más pobres y más vulnerables que sufren más cuando las escuelas están cerradas, ya sea por pérdida de aprendizaje o por repercusiones en otras áreas de sus vidas.

Cuando las escuelas vuelven a abrir después de una crisis, no podemos suponer que los estudiantes regresarán simplemente porque las puertas de la escuela están abiertas. Muchos niños enfrentarán circunstancias difíciles y exigentes que dificultarán su regreso a la escuela. Las intervenciones dirigidas de regreso a la escuela ayudan a mantener a los niños de regreso a la escuela, especialmente si priorizan los más difíciles de alcanzar.

Dos lecciones clave de la experiencia del Ébola merecen ser tenidas en cuenta cuando las escuelas vuelvan a abrir después de COVID-19:

  • Las comunicaciones dirigidas ayudan a llegar a los niños más pobres.

Una estrategia de comunicación efectiva puede garantizar mayores rendimientos académicos, especialmente en áreas rurales remotas. En Sierra Leona, lanzamos una gran campaña de regreso a la escuela con mensajes, que van desde medidas de seguridad escolar hasta formas de apoyar el regreso de los estudiantes a la escuela, con el objetivo de alentar a padres e hijos. tutores para enviar a los niños de regreso a la escuela.

Utilizamos plataformas de radio para transmitir los mensajes porque tenían el alcance más amplio. También utilizamos las vías de movilización comunitaria desarrolladas por la comunicación de UNICEF para programas de desarrollo para involucrar a las comunidades. Ya sea a través de mensajes puerta a puerta o "pregoneros de la comunidad" con oradores, simplemente integramos nuestros mensajes de regreso a la escuela en las estructuras existentes para llegar a nuestra audiencia.

El impacto de una estrategia de comunicación tan específica se ha visto en el caso de niñas embarazadas en Sierra Leona, a quienes el Ministerio de Educación les ha prohibido asistir a la escuela durante la reapertura de las escuelas (esta prohibición solo se canceló en marzo de 2020). UNICEF y sus socios han desarrollado un "programa puente" para ayudar a las niñas embarazadas a continuar aprendiendo. Este programa les permitió venir a la escuela después de las horas normales de trabajo, donde los mismos maestros enseñaron el mismo plan de estudios ofrecido a otros estudiantes.

No todos apoyaron el programa al principio. Muchos en las comunidades, incluidos los maestros, se mostraron escépticos. Las chicas se han enfrentado a un gran estigma sexual.

Hemos llevado a cabo una extensa campaña de promoción y comunicación para educar a las niñas, sus familias y sus comunidades, para que las niñas puedan registrarse. Originalmente planeamos inscribir a 3000 niñas embarazadas en el programa de transición. Pero cuando llegue el momento, un total de 14.500 niñas se han registrado. Incluso incluyeron a las que habían quedado embarazadas antes del Ébola y querían unirse a ellas para continuar su educación.

Durante las numerosas visitas que hice a las escuelas que implementan programas de transición, conocí a adolescentes de todas las edades, algunas de apenas 11 años. Estas visitas destacaron las enormes dificultades encontradas para reintegrar a los niños marginados, independientemente de sus antecedentes, en los sistemas escolares después de una crisis.

  • Los incentivos específicos facilitan que los niños más pobres regresen a la escuela.

Los impactos económicos de una crisis de salud pública pueden cambiar las vidas de las peores formas para las familias más pobres. Durante estos períodos, las familias pueden elegir, entre otras cosas, involucrar a sus hijos en actividades generadoras de ingresos, lo que los lleva a abandonar la escuela por completo. Cuando las escuelas vuelven a abrir después de una pandemia como COVID-19, necesitamos estrategias para reducir la carga económica de educar a un niño. En Sierra Leona, después del ébola, el gobierno recortó las tasas de matrícula y examen durante dos años para motivar a los padres y tutores a enviar a todos los niños de regreso a la escuela.

Con el apoyo de los socios de desarrollo, el gobierno también ha proporcionado materiales de aprendizaje a todos los alumnos, incluidos dispositivos de asistencia para niños con discapacidades, con el fin de atraer a los alumnos a Escuela. Además, el gobierno ha intensificado los programas de alimentación escolar. Para las familias más pobres que no pudieron trabajar durante la cuarentena, la seguridad alimentaria era un problema grave. La posibilidad de que los niños fueran alimentados en la escuela motivó a los padres y las comunidades a enviarlos de regreso.

El contexto nacional es vital para las estrategias de planificación, y hay una serie de elementos importantes a considerar al reabrir las escuelas. Pero ignorar las necesidades de los niños más pobres, y de hecho el destino de su futuro, solo exacerbará la crisis de aprendizaje global que enfrenta el mundo antes de la pandemia de COVID. 19)

Wongani Grace Taulo es Asesora Principal, Sección de Educación, UNICEF Nueva York

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